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世界最大喷气式飞机在美国加州试飞成功

2019年4月13日,美国Stratolaunch
Systems公司研发的全世界最大喷气式飞机在美国加州洛杉矶北部的莫哈韦沙漠试飞成功。Stratolaunch
Systems公司由微软联合创始人保罗·艾伦于2011年成立,主要进行超大型飞机研发。

世界最大喷气式飞机在美国加州试飞成功。经过多年的研发,一架全世界最大的巨型六引擎喷射飞机13日在美国南加州洛杉矶北部沙漠进行首次试飞成功。这款飞机由已故的微软联合创始人艾伦于2011年出资设计,一旦飞机经过全面测试和认证,未来将有可能乘载卫星火箭。负责研发建造巨型飞机的「Stratolaunch
Systems」首席执行长弗洛伊德(Jean
Floyd)在洛杉矶北边沙漠莫哈韦航空和航天港机库新闻发布会上强调,能够亲眼目睹这架巨型飞机在天空飞行是一个令人激动的时刻。根据《ktla
5》、《CNN WIRE》报道,「Stratolaunch
Systems」主要是由已故微软联合创始人艾伦(Paul
Allen)于2011年创办,该公司负责进行全世界最大飞机试飞任务。重达50万磅简单来说,该飞机其实是一种巨大的飞行发射台,主要目的是在将卫星射入低地球轨道,进一步替军事、私人公司,甚至为美国国家航空航天局提供一种更经济实惠进入太空的方式。该公司的商业模式强调,将卫星送入外太空就如同预订搭乘一般航空公司一样简单。试飞员托马斯(Evan
Thomas)当天以每小时约173哩的速度驾驶巨型飞机,飞行攀高至1万5000呎,在历经一个半小时至两小时后成功返回基地。前F-16空军战斗机飞行员托马斯指出,第一次的试飞行动非常成功,尤其是驾驶一架如此複杂和独特性的巨型飞机。该架飞机展翼总长度为385呎,这比地球上任何飞机都要宽,从头到尾长238呎,重达50万磅,但由于机型太大,因此需要两个驾驶舱,每个机身各有一个。现场聚集数十位摄影师和航空爱好者,一同见证这款独特双机巨机起飞。一旦飞机经过全面测试和认证,未来将有可能乘载卫星火箭,然后从莫哈韦沙漠起飞并爬升到3万5000呎高度,届时飞行员将从飞机上向外太空发射火箭,火箭再将卫星送入地球上空约三百哩至1200哩的轨道。目前飞机製造成本尚未公布,其他细节也不清楚,但为了使其既坚固又轻便,「Stratolaunch
Systems」採以碳纤维材料,而非是铝。另外,为了节省设计新发动机和起落架的费用,该架喷气式飞机将由六台「Pratt&Whitney」引擎提供动力,这些最初是为波音747飞机所设计的。有望明年射卫星低地球轨道上的卫星将可以为地球偏远地区提供通信和宽带互联网连接,进行有价值的地球观察和监视。根据全球市场洞察公司宣称,商业卫星发射服务市场正在快速增长中,预计到2024年将达到70亿元产值。通过该飞机将小型卫星送入太空也比传统火箭发射更加便宜,因为这将不需要发射台以及传统火箭发射周围昂贵设备与基础设施。此外,它还可以节省许多燃料成本,当飞机从地球升空时,这将会比传统火箭燃烧更少的燃料。恶劣的天气有可能会延迟传统火箭发射任务,但是喷气式飞机却能够在恶劣天气下起飞,然后顺利发射卫星。「Stratolaunch
Systems」在任务成真之前,还必须经过联邦航空管理局检查和认证,以及多次试飞。如果一切按照原计划进行,「Stratolaunch
Systems」表示,这架飞机有望将在明年某个时候发射第一颗卫星。

摘要:这架飞机创造了人类航空航天史上的又一个奇迹,也将航天事业带入了一个全新的时代:商业卫星发射。

该飞机拥有6台惠特尼引擎,翼展超117米,长度72.5米,自重226吨,由两个机身连接而成。该飞机定位为飞行发射平台,飞机可搭载卫星火箭爬升至1万米高度,然后发射火箭,将卫星送入500公里至2000公里低地球轨道。

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飞机发射火箭不需要发射平台及配套基础设施,使用更少燃料,并可抵御更多恶劣天气,因而较传统火箭发射成本更低,更有优势。Stratolaunch
Systems公司预计有望明年发射第一颗卫星火箭,但仍需多次试飞,同时须通过美国联邦航空管理局审批认证。

据外媒报道,世界上最大的飞机——平流层发射系统公司(Stratolaunch
Systems)的六引擎双机身飞机,于当地时间13日在加利福尼亚的莫哈韦沙漠完成首次试飞。这架飞机的最终目的是将运载卫星的火箭送上高空并发射,意味着商业卫星发射时代即将到来。

最大飞机有多大?

据报道,这架飞机由Stratolaunch
Systems公司建造,重达50万磅,全长73米,机翼翼展117米,相当于一个足球场那么宽。如果将普通商务机和它同框对比,仅相当于它的翼尖吊舱那么大。

之所以被称为世界最大飞机,是因为飞机翼展最长,超过了安-225“梦幻”运输机,后者翼展为88.4米。但在机身长度上,Stratolaunch飞机并没有超过安-225,后者机身长度达84米,仍为目前世界机身最长的飞机。

此外,这是一架双体飞机,从外观上看不同于普通飞机,它拥有两个机头。每个机头有一个驾驶舱,但其中只有一个负责驾驶。

此次试飞中,飞机最高时速达到173英里/小时,最高海拔高度为15000英尺。首飞时长为两个半小时。在未来几个月中,飞机还将多次试飞,并进行提速。

在飞机返回莫哈韦沙漠后不久,试飞员埃文·托马斯向媒体表示:“第一次飞行非常准确……飞机上的系统就像手表一样工作。”不过,托马斯也说出现了一些“小事情”,但他没有具体说明是什么。托马斯曾是美国空军F-16战斗机飞行员。

“我们终于做到了,”Stratolaunch首席执行官让·弗洛伊德说:“观看这只大鸟的飞行是一个激动人心的时刻。”

Stratolaunch公司由微软联合创始人保罗·艾伦于2011年创办。去年10月,艾伦去世后,该公司取消了开发火箭的计划,一度引发了人们对公司未来的猜测。弗洛伊德在试飞后表示,尽管在最重要的时刻,艾伦没法站在自己身边,但还是要对他说声谢谢。

开启商业卫星发射新时代

美国有线电视新闻网评论称,这架飞机创造了人类航空航天史上的又一个奇迹,也将航天事业带入了一个全新的时代:商业卫星发射。

据悉,这架飞机之后将用于发射卫星进入近地轨道。简单来说,飞机相当于一个巨型飞行的发射台。Stratolaunch公司规划的商业模式是:在搭载运载卫星的火箭后,飞机将飞行至35000英尺的高空,随后释放火箭点燃引擎,火箭将卫星升入地球轨道,而飞机则安全返回地面。按照这一模式,今后发射卫星“就像预定航班那么简单”。

但实际上,飞机要运载火箭并不容易,除了足够大以外,飞机还要兼具结实和轻重量的特点。因此,飞机主要由碳素纤维材料制成,而非普通飞机使用的铝。为了在设计新引擎和着陆装置上节省开支,均由发动机制造商普惠公司((Pratt
&
Whitney)提供。飞机有六架引擎,起落架则由惊人的28轮组成,最初都是为波音747而设计。不过,飞机的总体造价目前尚未公布。

近地轨道卫星可以为地面偏远地区提供通信和宽频网络连接,还可以用于对地球的观察和监控。据“全球市场观察”预计,到2024年,商业卫星发射服务将迅速增长,预计总规模将达70亿美元。

与传统火箭发射卫星相比,用飞机发射卫星成本更低,因为它省去了发射台以及与火箭发射相关的昂贵设备和设施。同时,飞机发射卫星还可节约燃料。

飞机发射还具有其他优势:比如,坏天气不会再影响发射。风暴可以摧毁一座发射台,但飞机在起飞后可以绕开天气恶劣的地区,起降和发射更具灵活性。

竞争已经开始

尽管Stratolaunch只进行了一次试飞,但同业竞争已经开始。Stratolaunch的最大对手是英国亿万富翁理查德·布兰森的私人太空公司维珍天体轨道(Virgin
Orbit)。

该公司的“LauncherOne”服务项目希望通过用于空射运载火箭的波音747-400来发射近地卫星。按照布兰森的设计,波音747-400“宇宙少女”号将在该挂架上挂载一枚25吨重的“发射载具一号”运载火箭,在10500米高空实施发射,从而把一颗500公斤重的卫星送入近地轨道。相较于Stratolaunch的双体大飞机,波音747已经是一款成熟机型。

据悉,维珍天体轨道公司计划在今年年中进行第一次发射,地点也位于加州莫哈韦沙漠。维珍公司首席执行官丹·哈特10日发布声明称,公司在准备发射小型卫星上进展顺利,希望能尽早升空。

尽管空射运载火箭的概念并不稀奇,但这种商业模式在正式运转前,还要经多次试飞、检验,并获得美国联邦航空局的认证。如果一切进展顺利,Stratolaunch表示飞机预计在明年第一次正式发射卫星。

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